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El último líder

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Un tipo que sabe de vinos, como Alex Ferguson, no bebe con cualquiera. Aquella tarde de 1996 eligió un salón privado del Midland Hotel: fachada red, arquitectura victoriana, centro pijo de Manchester. Una sala sin cuadros ni fotos, aséptica para los businessmen londinense que la pueblan a diario con reuniones pegados de hora… y una cueva mítica en la historia del Manchester United: allí firmó Eric Cantona su pasaporte red devil. Un hotel clasista por dentro y rojo por fuera, donde se hallaban tres tipos a los que muchos acusan exactamente de lo mismo: Tony Blair, entonces líder laborista y a un año de convertirse en primer ministro, su gurú en comunicación, Alastair Campbell, y el propio Ferguson, con diez años ya de experiencia en el banquillo del Man U. O sea, de los tres, el más famoso. Tony Blair finalizaba su asalto para quitarle la caspa a la izquierda inglesa a base de champú New Labour. Ferguson, copa en mano, le daba un par de lecciones sobre el liderazgo, como recuerda él mismo en una entrevista com Alastair Campbell aparecida en NewStatesman: “Mientras consigas que toda tu gente clave pueda permanecer en una misma habitación al mismo tiempo, no tendrás problemas”. Una década mas tarde, trabada una sólida amistad y una admiración recíproca, Tony Blair volvió a llamar a coach Ferguson. La habitación se le había ido de las manos. El capitán de su equipo, Gordon Brown, responsable de economía, pugnaba por hacerse con su cargo. ¿Qué harías si tuvieras un jugador brillante pero realmente difícil causándote problemas?” “Me desharía de el” “¿Y si después de deshacerte de él lo siguieras teniendo en el vestuario y en la plantilla? “Eso ya sería otro problema”… El propio Tony Blair relata la anécdota en sus memorias. Ferguson siempre vio Blair en el terreno de juego como un “delantero centro”. El perfecto killer. A su juicio, Gordon Brown, no pasaría de “mediocentro defensivo”. Si las elecciones son como una competición de futbolistas a ver quién vende más camisetas, ¿a quién elegiría la gente? ¿A Wayne Rooney o a Darren Fletcher? Pues eso. Alex Ferguson siguió entrenando al United llevando muchos años sin que nadie se le suba a las barbas. Tony Blair perdía el gobierno meses más tarde sin elecciones de por medio en manos de Brown. Y éste, líder mediocre, rubricó el hundimiento del laborismo cual López Caro en el banquillo madridista: el hombre equivocado en el lugar equivocado. El fútbol, la política, las carreras de caballos y el vino son, por este orden, las pasiones de Alex Ferguson. Y es igual de desmedido con cualquiera de ellas. En España, como entrenador de fútbol, se lo perdonarían todas menos una: ser socialista. Furibunda, genética y vocingleramente socialista. Con el cadáver de Zapatero caminando sobre el caballo como el Cid, Sócrates fuera de Portugal y Alemania, Reino Unido, Francia e Italia en manos del centro derecha, a la izquierda europea sólo le queda un mandamás de peso: Alex Ferguson. Eso sí, a la hora de la verdad, su criptosocialismo obrero sigue cayendo frente a esa izquierda leída, burguesa y con corbatas finas de Guardiola. Dos Champions a cero. Y lo del Barça es de gauche, que esos juicios no los carga el diablo, sino del propio Pep: “hacemos un juego muy de izquierdas, todos hacen de todo”. Pero Sir Alex es como un viejo sindicalista: nunca se desmoraliza. Y disfruta haciendo campaña, como un hincha caminando el domingo hacia Old Trafford con el City esperando en los vestuarios. Y no se esconde. Mayo de 2011. El Labour se huele la catástrofe en las elecciones al Parlamento de Escocia. ¿Solución? Llamar el escocés más famoso, con permiso de Sean Connery (por cierto, gran defensor del independentista SNP y rival político de Fergie). El partido identificó 10.000 hogares “electoralmente indecisos”, que recibieron una misiva firmada de su puño y letra por un tipo con 12 Premierleagues en el bolsillo. Por el estilo, o la escribió él mismo o un asesor muy bueno: “Estuve en Alemania el martes jugando contra el Schalke, en España viendo el Real Madrid-Barcelona el miércoles y de nuevo a casa para ver a los jóvenes del United contra el Arsenal el jueves. Pero no importa lo ocupado que esté. Siempre encuentro tiempo para saber qué está pasando en Escocia. No sólo en la escena futbolística. También en política. El jueves es un gran día y espero que mi equipo, el Labour Party, saque un buen resultado”. Y no se trataba sólo de un eslogan político-futbolero. Ferguson disertaba después sobre cómo conseguir que Escocia vuelva a generar empleo y se lanzaba a una diatriba anti-independentista con más intención que un centro con rosca de Ryan Giggs: “Leo mucha Historia y hay muchas evidencias de que en tiempos de dificultades económicas, el auge del nacionalismo puede ser un gran error … Sería una distracción de lo que realmente le importa a la gente: economía, empleos, escuelas y hospitales. El Labour es el mejor equipo para las familias escocesas”. Al final, el morrazo de Iain Gray, candidato laborista, fue notable y los nacionalistas obtuvieron la mayoría absoluta. Pero Ferguson sudó la camiseta. ¿Os imagináis Pep Guardiola mandando un mensajero similar a los votantes de ERC? ¿O Vicente Del Bosque, un progresista que siempre ha mantenido sus convicciones políticas lejos de los focos, firmando pasquines del PSOE? ¿Os imagináis a los tertulianos de Intereconomía desosando y chupando luego las altas del que osara dar un paso semejante? Ferguson vivió sus colores desde joven. “Mi padre era de izquierdas, así como la mayoría de la gente de donde vengo. Nací en un barrio obrero de Glasgow, Govan, y nunca perdí el sentido de la comunidad. Crecí creyendo que el laborismo era el partido de los trabajadores y lo sigo creyendo”. Y sabe lo que es currar. Mientras marcaba goles como delantero en el Queens Park de Glasgow, trabajaba en los astilleros de Clydeside, donde era enlace sindical… y ya impartía ordenes: llegó a encabezar un paro ilegal en lucha por mejores condiciones salariales. Pero, además de la sudorosa herencia de familia, Ferguson recuerda una imagen que le hizo guardar al Labour la misma fidelidad que al Manchester United: “Mi madre estaba muriendo en noviembre de 1986, dos semanas después de llegar al United. Agonizaba en el hospital Southern General de Glasgow. Un horro, los revestimientos colgando de las cañerías, doctores y enfermeras explotados… y muy poca dignidad en todo aquello. Siempre he visto al Laborismo como el partido que provee la mejor Sanidad para la gente y los Tories como los que se preocupan sólo por los ricos. El NHS (la seguridad social británica) está definitivamente mejor tras 12 años de Laborismo”. Su conclusión tiene algo de simplona, como un niño definiría una película de buenos y malos. Vive y piensa la política como el fútbol. Como un hincha. Así es Ferguson. Carné red, camiseta red, carrillos red. A Ferguson le tocó vivir las mieles del New Labour gracias a un Tony Blair que hizo posible “la unión entre socialismo y éxito”. Una definición que bien podría aplicar a su modo de conducir el United. La retórica seductora del ex primer ministro nada tiene que ver con los rudos modales del escocés malhumorado, pero ambos trazaron a la perfección el camino hacia el éxito, liberaron sin temblores a los suyos, cortaron cabezas cuando tocaba, controlaron la comunicación con maestría y dejaron siempre claro quién mandaba: ellos mismos. Ferguson no está solo. Igual que los buenos entrenadores que triunfan en Italia son casi siempre de derechas (Helenio Herrera, Trapattoni, Fabio Capello, Mourinho), y en la aburrida y despolitizada España no hablan de sexo ni política en publico, en Inglaterra los mas grandes siempre han sido de izquierdas o escoceses. O ambas cosas a la vez. En octubre de 2009 se hizo una encuesta en Inglaterra para conocer a los mejores entrenadores de todos los tiempos. Ganó Ferguson (26%), por delante del intruso Bobby Robson (14% debido a su fallecimiento tres meses antes), Bill Shankly (9%) y Bryan Clough (8%). Ferguson y Shankly nacieron en Escocia. Los dos, junto a Clough, siempre proclamaron con orgullo sus ideas laboristas. ¿Casualidad? No tanto. Hasta que a finales de los 80 empezó a ser cool, el fútbol siempre fue el deporte de las clases obreras británicas. Los potreros argentinos o las favelas brasileñas se sustituían aquí por un sentimiento de comunidad anclado en la santísima trinidad británica: familia, barrio, equipo de fútbol. De ahí salían los jugadores que, años después, se convertirían en entrenadores. Como la santísima trinidad de los banquillos british: Ferguson, Shankly y Clough. Bryan Clough no sólo ganó dos veces la Copa de Europa con el Nottingham Forest. También fue el mejor opositor a Margaret Thatcher que guió el Reino Unido en la década de los 80. De hecho, su primera Copa de Europa fue en 1979, cuando la mujer que doblegó a todos los sindicatos británicos obtuvo el poder. Solía decir que fue para robarle titulares. “Lo único que aún no ha prohibido esta mujer es votar laborista”, dijo una vez. Él mismo pudo comprobarlo, porque rechazó dos veces ser candidato del centroizquierda, pero no dudó en ponerse en primera línea junto a los piquetes durante las huelgas mineras. Mientras, Kevin Keegan y Emlyn Hughes le plantaban un beso en la mejilla a la Dama de Hierro en el 10 de Downing Street con la selección inglesa. Una de las raras veces que se vio sonreír a Thatcher, embutida en un horrible vestido de motas verdes mientras sostiene un balón. Lo que han cambiado los tiempos. Esperanza Aguirre, en semejante tesitura, se habría puesto los calzones de los pross y empezado a dar toques… “Mi socialismo viene del corazón”, comentó en 1968, cuando era un jovencísimo entrenador del Derby County, “tengo unos ahorros en el banco, una casa confortable y cosas bonitas a mi alrededor. No veo razón alguna para que los demás no tengan el mismo que yo”. Su utopía fue más futbolística que política: conseguir que en Inglaterra se jugase algo parecido al tiki-taka. En España, hoy, puede parecer tan común como que la abuela enchufe Sálvame. Pero en los 80 y en las Midlands… Clough también se crió en un socialismo genético. A él le gustaba definirlo con ese toque entre Clemente y Groucho Marx: “Mis mejores Navidades fueron aquellas en que me tocó el muslo del pavo. No crean, tuve que esperar mucho. Éramos ocho en familia y el pavo solo tiene dos muslos”. Familias humildes, en las que nunca faltaba de nada, pero sobraba todavía menos. Esa dignidad del sillón con remiendos pero el felpudo exterior de casa siempre impoluto en la que crecieron los mejores estrategas del fútbol de las Islas. El irreverente y lenguaraz Clough siempre fue un amante de la utopía: y no sólo en fútbol y política. Consiguió por ejemplo que Nottingham y Derby tuvieran algo en común: la carretera que les une, llamada Bryan Clough Way, en memoria del entrenador que más alto llevó a los equipos de dos ciudades que se detestan. Toda una forma de dejar su sello. Aunque le puede hacer competencia su gran amiga Margaret Thatcher, presidenta de honor del Blackburn Rovers sin que nadie sepa muy bien por que? La tercera hoja del trébol rojo del fútbol británico fue Bill Shankly, el hombre que hizo del Liverpool un mito en los 60 y primeros de los 70 con el mismo patrón que Clough: humildad, buen juego y frases para la posteridad. Escapó de las galerías bajo tierra y las caras tiznadas de Glenbuck (Escocia) gracias al fútbol. Nunca dejó de encarnar los valores, la idiosincrasia y el misticismo de los mineros, que han dado tantos buenos futbolistas como primeras líneas en rugby, en una época en que el Laborismo y la clase obrera empezaban a sufrir sus primeras crisis de pareja… Eran tiempos de crisis, la industria del carbón empezaba a costar más que a producir y la izquierda austera del primer ministro Harold Wilson, un intelectual que fumaba en pipa, no era muy bien entendida por tipos que se ciscaban en el Gobierno y se refugiaban el fin de semana en su pinta de cerveza y el juego ofensivo de los reds del Mersey. “El socialismo en el que creo es el de todo el mundo trabajando en pos de un mismo objetivo y recibiendo una recompensa por ello. Así veo el fútbol. Así veo la vida”, dijo Shankly. Tres tipos auténticos. Tres visones parecidas de tres generaciones de la izquierda y del fútbol británico. Tres tipos hoscos capaces de poner a una tropa de niñitos malcriados a sus órdenes como si fueran obedientes gurisa. “Creo que es porque mantuvimos los valores del tipo de sitio donde nacimos”, explica Ferguson: “trabajo duro, trabajo en equipo y principios sólidos”. Los tres entendieron, como Alfonso Guerra, que lo de las asambleas es para la Puerta del Sol, pero que un partido debe dirigirlo un líder. Musa Okwonga, en Will you manage? The necessary skills to be a great gaffer, definía los entrenadores en Inglaterra como “Estados de un solo partido”. Con “dictadores” se habría ahorrado cuatro palabras. Ferguson lo explica a su modo: “El día en que pierda el control de estos multimillonarios en el vestuario, estoy muerto”. Guerra lo hizo al suyo: “El que se mueva no sale en la foto”. En su biografía del coach del Man U, Patrick Barclay lo define como “un dictador de la convicción”. Sabe hablar a los futbolistas en su idioma, con sus aires de abuelo gruñón. Una de sus frases favoritas para los recién llegados a Old Trafford es: “Cuidare mucho de que cuando vuelvas a visitar tu madre vea a la misma persona que ella me envió. Si no entiendes toda esta fama y este dinero, tu madre estará muy decepcionada contigo”. Lógicamente los tres, Ferguson, Clough y Shankly, mientras predicaban a favor de la clase trabajadora, no tuvieron problemas en vivir como lo que eran: ricos del fútbol. Muchos se lo echaron en cara y todavía lo hacen con Alex Ferguson, como aquí en España algunos se lo reprochan a Valdano. Si un socialista puede presidir el Fondo Monetario Internacional, ¿porqué un socialista no va a entrar al club más rico del mundo? El entrenador red responde abrazándose a la ética del protestantismo: “Claro que es posible compatibilizar el bienestar con mis ideas políticas. Sigo manteniendo amistades de mis otros tiempos y siempre lo haré. He ganado mucho dinero, pero he trabajado duro y pagado mis impuestos”. Hace poco, preguntaron a Alex Ferguson por dos entrenadores franceses que van ganado enteros, los líderes de la Francia campeona del mundo del 98, Laurent Blanc y Didier Deschamps. Se deshizo en elogios. Hacia el final, explicó su peculiar porqué: ambos venían de una buena escuela: “Los dos tuvieron la suerte de trabajar con Aimé Jacques, un buen tipo, un socialista de verdad”

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01.04.14 FC Barcelona v Club Atlético de Madrid

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There were no surprises at the Camp Nou tonight  -no surprises in the line ups, in the tactics both teams chose, the way Barça had to work hard to breakdown the visitors’ rock solid and tough tackling defence and in the end, after three draws already this season, no surprise in the result. Diego conjured up a wonder strike from nowhere to give Atletico the lead on 55 minutes, but Barça dug deep and Neymar’s equaliser leaves it all to play for at the Calderon next week. Atletico came flying out of the traps and for the first quarter of an hour, they seemed to have Barça on the rack  – with Villa missing a great chance to put the visitors ahead after just 4 minutes and when Piqué was forced off after a tumble to be replaced by Bartra, things were looking worryingly dangerous for Martino’s side, who despite coming out clearly focussed on the game, were finding it tough to create any kind of threat. After that first quarter of an hour though, Barça forced Atletico to defend ever deeper and began to match their opponents aggression and intensity, as they laid siege to the Atletico box. Messi somehow found a way through a packed defence to free Iniesta on the left of the area, but his shot was blocked by a defender on 25 minutes, Soon after, Diego Costa limped off and with their main attacking reference point missing, Atletico dropped even deeper, always on the lookout for a quick counter, which time and again Busquets was quick to snuff out. The game was now taking on the shape of this season’s earlier match ups, with Barça dominating possession against a tough and stubborn opponent. Chances were few and far between and despite the continuous fouls from Atletico, the game was being played at a frenetic pace. Villa nearly popped up again just before the break, but his effort was well stopped by Pinto. The game continued with Barça controlling possession and tackles flying in from all parts, but Martino’s team were taken by surprise on 55 minutes, when Diego fired home an unstoppable shot from well outside the box after a quick free kick . The crowd upped their volume as they attempted to lift the team and the players responded by moving up a gear, winning the ball, attacking from all angles and producing their best half hour of the game. Martino put three up front on 67 minutes, replacing Cesc with Alexis and Atletico responded by taking Villa off and bringing on Sosa. Neymar now switched wings and moved to the left and on 71 minutes an exquisite pass from Iniesta found the Brazilian cutting in behind the defence to fire home brilliantly past the Atletico keeper for the equaliser, Courtois then proved his worth with some great saves as the Camp Nou crowd roared the team on. In the end tough it was another draw and the prospect of another epic game to come in a week’s time at the Calderon.

12.03.14 FC Barcelona v Manchester City

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FC Barcelona laid down a marker for the rest of Europe tonight, cruising through to the last eight of the Champions League with a 2-1 win over Manchester City (4-1 on aggregate) with a performance that put to bed the doubts around the team after their weekend league defeat in Valladolid. Javier Mascherano insisted before the game that Barça weren’t down and out and tonight the team proved him right with an important win over one of the strongest teams left in the competition. Both teams are used to dominating possession and City began the game looking much more comfortable on the ball than in the first leg, taking control of the first quarter of an hour before Barça imposed themselves on the game and began to create chances- the clearest of which saw Neymar score, only for the ref to rule it out for a dubious off side against Jordi Alba. In truth though, there weren’t many opportunities for either side in the first half hour – Nasri, then fired straight at Valdes after a great one-two between Silva and Toure and then Neymar had a couple of great chances, but the teams went in goalless at the break. Dzeko came on for a rusty looking Aguero at the break and City looked sharper at the start of the second half, with the Bosnian striker having a couple of opportunities to make it 0-1 early on, with Kolarov and Silva both looking dangerous. Valdes’ saves proved key and Narça hit back with a great chance for Messi, with only the woodwork denying the Argentinean. Both sides were looking for a goal now and the tempo of the game increased as City pushed forward and Barça showed their threat on the break and after Lescott fluffed a through ball from Cesc, Messi pounced to open the scoring and put Barça three up on aggregate. That goal rocked City, who were soon after reduced to ten men after Zabaleta was shown his second yellow for dissent, but the Premier League side showed they could still pose a threat when Kompany bundled the ball home for the equaliser after a knock on by Dzeko from a corner. There was never going to be time left for a shock and Iniesta set up Alves on the counter to ensure the win on the night late on and ensure that Barça go through to the last eight after two impressive wins against City. Mascherano was right – this team are certainly not down and out!

12.11.13 Barcelona v Celtic

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Barça only needed a point to clinch top place in their Champions League group, but did much more than against a Celtic side that was only playing for pride but was instead played off the park by an intense, ambitious display from the Catalans. After going into an early 1-0 lead and with the win already as good as settled by half-time, Barça were able to play for the crowd and regain some lost confidence, with hat-trick hero Neymar on stunning form. It was two minutes before Celtic had even touched the ball at the Camp Nou. Barça were passing it around with ease, and were soon creating problem after problem for Forster to deal with. And that was how things would stay for most of the ninety minutes, as has been the case so often in the past against the Scottish champions, who as usual opted for a highly defensive game-plan. But this time, Barça broke the deadlock early doors. After just six minutes, an opportunist Piqué pounced on the rebound after Alexis had found himself one-on-one on the keeper. 1-0. Barça had all the possession, and even though they were losing, Celtic preferred to keep it tight at the back and speculate with the occasional counter-attack or dead-ball situation. All this served to do was create a Barça onslaught on their area, although the home side were lacking the speed and definition to turn their dominance into further goals. Busquets was outstanding, Sergi Roberto and Xavi were feeding balls from all angles, and Alexis, Neymar and Pedro were all getting involved with spectacular bicycle kicks and all the works. The worrying thing, however, is that it wasn’t until the 39th minute that they finally found the net a second time, with Neymar starting the move and Pedro finishing it off. Moments later came the play of the match. Some wonderful first touch football among the midfielders ended with the ball reaching Alexis, who subtly chipped it through to Montoya. The defender could have shot himself, but instead laid on a perfect assist for Neymar. There had only really been one team on the pitch in a first half that ended 3-0. Neymar’s first ever goal in the Champions league was just the boost he needed. In the second half, he scored another peach of a goal on the back of yet another terrific combination move. For the rest of the game, Barça restrained themselves from showboating too much, knowing that this has cost them dearly in the past and that one of the most important aspects that they need to improve is holding onto leads. But there was little chance of tonight’s lead slipping away. On a freezing evening, the Camp Nou was soon chanting the name of Neymar as he went on to complete his first hat-trick in a Barça shirt. It was yet another move initiated by a flash of genius from a defender, followed by a delightful one-two to make it 5-0. A rare Barça attempt at a long ball, by Mascherano, almost led to Neymar getting his fourth of the night, but Pedro was caught offside and the move was invalidated.Tello marked his return to the team by grabbing the sixth and final goal of the night with a shot that rebounded off a defender and left Forster with no chance. But it was thanks to the Celtic keeper that Neymar failed to add any more goals to his account. As the game drew to a close, we finally started seeing a bit more life in Celtic, with Samaras heading home a consolation goal and coming close to adding a couple more. But by this stage, Barça’s biggest heroes of the night, Busquets and Neymar, were already resting on the bench. The Camp Nou gave both the ovation they deserved and was able to celebrate qualification for the last sixteen as group leaders. The Champions League returns in February, and on Monday, Barça will be finding what team they’ll be playing.

06.11.13 Barcelona v Milan

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Leo Messi  led FC Barcelona into the last 16 of the Champions League with the opening and final goals against Milan at the Camp Nou tonight. The first was a penalty and the second from a lovely move with Cesc. With Busquets grabbing one more in between the Argentinean’s brace,  Milan could only reply with a Piqué own goal just before the break. The three points ensure Barça are mathematically through to the last 16 of the competition, sitting five points ahead of Milan, who stay in second place. Massimiliano Allegri was true to his words on Tuesday and set up his team with a clear defensive attitude, with 9 or 10 players crammed into the final third of the pitch, Milan were happy to sit deep and wait for Barça from the off. And just as they had in San Siro, Kaká found it tough to find the space they need to create chances, as the Italians booted away possession to the hosts without ever venturing into  the Barça half. Barça weren’t making clear chances, but they kept plugging away and when Iniesta carved out a great opening for Neymar, Abate brought the Brazilian down in the box for Messi to step up and fire home the penalty for the opening goal. Barça continued to dominate possession with Xavi and Iniesta hogging the ball, whilst Neymar provided the spark – again suffering a foul that led to a goal, with Xavi crossing a free kick in for Busquets  – enjoying a great game -to head home  and double Barça’s lead. Just as the half looked like ending comfortably, Barça conceded a goal when Kaká crossed from the left and Piqué’s attempted clearance flew into the net – a goal that recalled one against Osasuna in Pamplona a couple of years ago. The goal came just on half time and was a psychological boost to Milan. With Balotelli on after the break, and with Kaká pulling the strings, Milan were now looking more ambitious – which also of course left them more vulnerable at the back. The game was opening up now, with chances – which weren’t taken – at both ends. Barça then imposed a more measured pace to the game and Iniesta brought a good save from  Abbiati  before Neymar nearly broughtthe house down with a great individual effort, beating four defenders before shooting high. Alexis could also have made it three, but it was Messi who rounded off the scoring, latching onto a  brilliant one-two with Cesc  – who’d come on for Iniesta  – to fire home and ensure a spot in the last 16.

18.09.13 Barcelona v Ajax

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FC Barcelona have made a great start to their European campaign.  A Messi hat trick plus a Piqué header from Neymar’s corner kick sealed a convincing win for FC Barcelona in the opening game of the group stage.   Ajax started in great style but were overwhelmed as Barça grew in strength throughout the match, led by the goals of Leo Messi and the saves of Victor Valdés.  The keeper twice prevented an Ajax equaliser and then stopped a penalty with the score at 4-0. The result puts Barça at the top of their Champions League group, tied on points with AC Milan, who beat Celtic 2-0 in the San Siro.  The next match will be in Scotland, where Barça lost 2-1 a year ago. Tonight witnessed a match between two teams with the same footballing philosophy.  Ajax were not intimidated by the imposing surroundings and applied a style of football so reminiscent of Barça: a willingness to play the ball out from defence, a desire to keep possession, and pressure high up on the opposing defence.  For Barça it was an unusual experience – few teams dare to challenge Barça with such tactics in the Camp Nou itself. Although Barça did not have things all their own way in the early minutes, the first and best chances fell to Martino’s players.  Neymar Jr tested Vermeer in the Ajax goal, but the Dutch keeper handled well.  But it was Messi who broke the deadlock in the 21st minute with a free kick to the bottom left corner to make it 1-0 for FC Barcelona.  Despite the setback, Ajax kept their composure and could have had a couple goals themselves before half time.  Valdés pulled off two great saves from Van Rhijn and Duarte. Neymar Jr almost got one himself before the break but when half time arrived the result was still very much undecided. The second half was very different.  Ajax were unable to keep the ball as Barça showed a tougher and more intense side to their game.  A textbook counterattack led by Busquets ended in Messi’s second goal of the evening.  And then just four minutes later a Piqué goal put the three points almost beyond doubt, the central defender heading in from a Neymar corner. But there was more to come.  First, Messi capitalized on the sustained Barça pressure to complete his hat trick.  Then Valdés stopped a Sigthorsson penalty kick awarded for a foul by Mascherano.  The end of a great European opener for FC Barcelona.

01.05.13 Barcelona v Bayern Munich

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Notte da incubo per la tifoseria catalana dopo la tremenda sconfitta dell’andata all’ Allianz Arena di Monaco. Dover rimediare al 4-0 subito in una semifinale di Champions League é un’impresa davvero titanica soprattutto se il rivale é solido e forte come il Bayern Monaco e se il Barça non brilli come negli ultimi anni. Questa volta l’ambiente non é cosí sicuro della “remuntada” come col Milan negli ottavi. Per prima cosa i tedeschi hanno dimostrato durante il campionato una forza e una costanza incredibili e a parte questo in nessun momento sono caduti nella trappola di accontentarsi del risultato. Il Barça é una squadra molto forte, nonostante sia alla fine di un ciclo, peró credo che l’atteggiamento dei rivali sia quello che li abbia aiutati a diventare i mostri che si dice siano. Raramente ho visto squadre venire qua a giocarsela e non a difendersi…e quelli che lo hanno fatto non sempre sono usciti sconfitti. La partita in se ha poca storia, i padroni di casa entrano in campo decisamente demotivati, con Messi addirittura in panchina, gli unici che si sono salvati sono stati Adriano e Bartra, mentre gli altri sembravano fin svogliati. Il Bayern é arrivato non solo forte dei 4 goal segnati all’andata, ma anche di una sicurezza e una solidità incredibile…hanno aspettato i padroni di casa e li hanno infilati per 3 volte senza pietà, con la possibilitá di rendere ancora piú rotondo il punteggio. 7 goal subiti in due partite, questo é il bottino del Barça che saluta la Champions League meritatamente ma con la consapevolezza di poter essere di nuovo protagonisti tra pochi mesi.

10.04.13 Barcelona v Paris Saint Germain

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Serata movimentata al Camp Nou, i parigini non arrivano con intenzioni amichevoli e al passaggio del corteo dei gruppi organizzati la tensione sale alle stelle. Non si verificano contatti ma si lanci di oggetti tra la due fazioni, con i Mossos d’Esquadra che cercano di riportare la calma senza fronteggiare i contendenti. La partita non offre grandi spunti, il PSG ci prova ma la sensazione é di trovarsi davanti a grandi campioni che non sono peró un collettivo. Dall’altra parte risaltano tutti i limiti del Barcelona senza Messi, infatti Leo parte dalla panchina a causa dell’infortunio riportato nella gara di andata. I francesi sono pericolosi in diverse occasioni, il Barça a parte la punizione di Iniesta al primo minuto di gioco non crea pericoli. Nella ripresa, pronti via e marca Pastore….quindi entra in campo Messi e ridá alla squadra quella luciditá che permette di pareggiare (Pedro al minuto 70) e chiudere il conto senza non pochi pericoli soprattutto nel finale. Il Barça approda alle semifinali e domani saprá il nome dell’avversario, tra i tedeschi del Bayern e del Borussia Dortmund o gli eterni rivali del Real.

12.03.13 Barcelona v Milan

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La Champions League é sicuramente il torneo piú emozionante del vecchio continente. Dall’atmosfera che si respira fuori dallo stadio, all’emozione dell’inno, allo spettacolo delle tifoserie e del campo.
Barça v Milan, con un pesante 2-0 da recuperare, 5000 milanisti in trasferta e stadio esaurito in ogni ordine di posto. Il teatro é pronto, ribollente…sicuro della “remuntada” nonostante un periodo prolungato dove i padroni di casa non hanno brillato e le voci di fine ciclo che continuano a rincorrersi ovunque. La veritá peró sono 90 minuti di autentico calcio spettacolo, con giocate che non sono disponibili nemmeno al Fifa 13, Leo Messi un genio del calcio, Andrés Iniesta incredibile, Mascherano un giocatore nuovo da quando ha lasciato il Regno Unito per trasferirsi in Catalunya, Jordi Alba che a fine partita ha corso 70 metri in 9 secondi per poi marcare un gol pesantissimo. Il Milan non si puó nemmeno criticare molto, come si puó pensare di imporsi quando l’avversario dimostra una tale forza e veemenza. Un sussulto, il palo di Niang che avrebbe potuto cambiare la storia dell’eliminatoria peró contro questo Barça é davvero impossibile. Un spot del gioco del calcio, di quelle partite da registrare e far vedere e rivedere alle giovanili. In piú per la prima volta in assoluto ho visto il Camp Nou ribollire di entusiasmo e spingere la squadra a toccare il cielo. Ladies and Gentlemen: this is football!

23.10.12 Barcelona v Celtic

Torna la Champions League e arrivano gli scozzesi del Celtic…e ne arrivano quasi 8000, occupando tutto il settore ospiti e una buona parte dei posti lasciati liberi dai soci del Barça. Credo che la tifoseria del Celtic sia una delle piú simpatiche in assoluto, chiassosi, colorati e estremamente amichevoli. Giá dalle prime ore del pomeriggio si potevano vedere gironzolare per la cittá con la immancabile lattina di birra in mano, con le loro magliette biancoverdi e molte bandiere irlandesi. Allo stadio si sentono praticamente solo loro e il mitico “I just can’t get enough…” cantato nell’atistadio contagia tutti i passanti! La partita non é un gran che, il Celtic é ordinato e difende con 8 uomini dietro la linea del pallone, in piú la stazza dei giocatori scozzesi non favorisce i piccoletti del Barça. Il Barça é troppo lento, macchinoso e davvero poco fluido in schemi che dovrebbe conoscere a memoria e cosí, come giá successo varie volte quest’anno, al primo affondo degli avversari incassano…Samaras 0-1! Il Barça inizia a macinare gioco ma con difficoltá e ad ogni modo raggiunge il pari con un gran gol di Andrés Iniesta. Il secondo tempo segue il trend del primo, pero il Barça non molla mai e continua a lottare fino alla fine ottenendo, questa volta, quel goal all’ultimo secondo che non era arrivato al precedente match contro il Real Madrid. Jordi Alba marca il 2-1 praticamente a tempo scaduto e il Camp Nou, che giá si stava svuotando da un pezzo, esplode in un boato liberatorio.